L’ouvrage dont nous publions un rendu nouvelle, reste, sans conteste, le chef-d’uvre de l’apologetique chretienne des premiers siecles de notre ere.

Le auteur, Quintus Septimius Florens Tertullianus, naquit a Carthage vers l’an 160 apres J.-C.

Cela est fils d’un centurion proconsulaire, c’est-a-dire que son pere commandait la vais garder militaire du gouverneur d’Afrique. Les ecoles de Carthage etaient alors florissantes et Tertullien y recut une forte education litteraire. Cela etudia a fond nos poetes grecs et latins, les philosophes et nos historiens. Il s’adonna particulierement au droit romain et devint peut-etre avocat ou rheteur. On a suppose que nos fragments empruntes par le Digeste a un jurisconsulte nomme Tertullianus seront de lui, mais on n’a pu le prouver. Si saint Jerome et saint Vincent de Lerins, qui etaient plus places que nous pour en juger, parce qu’ils avaient sous les yeux toute la litterature antique, ne vantaient nullement son erudition immense, il nous suffirait de lire ses ouvrages Afin de la constater.

фTertullien resta paien jusqu’a l’age mur et il avoue que sa jeunesse ne pantalon pas exempte de desordres. Nature filipino cupid avis ardente et fougueuse, il se plaisait aux spectacles grossiers et barbares d’la scene, du cirque ainsi que l’amphitheatre. Paien passionne, il se moquait du christianisme, dont des adeptes s’etaient rapidement multiplies en Afrique. Apres avoir ri des chretiens qu’il voyait livres au supplice, il fut frappe de leur heroique | pvi constance; il comprit que plus on des persecutait, plus leur nombre augmentait: Semen reste sanguis christianorum! (ch. L). Di?s qu’il se mit a voir encore pres la religion nouvelle, il y trouva une conception d’une vie, qui dut seduire son ame noble et genereuse : « J’etais aveugle, dira-t-il prochainement, sans la lumiere de Dieu, n’ayant pour guide que la nature » (De poenitentia,1).

Il se convertit certains annees avant l’an 197, car l’Apologetique, qui vit le jour une telle annee-la, n’est gui?re l’uvre tout d’un nouveau converti.

Sa parole eloquente dut le Realiser remarquer tout de suite dans la communaute de Carthage; il fut elu pretre et il remplit ces fonctions jusque vers le milieu de sa vie, evoque saint Jerome. Le election eut lieu par l’an 200; car, en 197, dans sa lettre Aux Martyrs (ch. I) et dans ses deux Apologies, il parle encore en simple fidele.

Sa renommee fut grande au sein d’ l’ensemble des eglises jusqu’a l’an 210, dit bien saint Jerome. Effectivement, il mit le talent d’ecrivain au service une foi, qu’il defendit contre tous ses ennemis, des paiens, des heretiques et des juifs. Avec une grande audace, il lanca deux brochures contre des paiens (197), l’une adressee au public (Ad nationes), l’autre a toutes les gouverneurs des provinces (Apologeticum). On ne sait De quelle fai§on il echappa a toutes les persecuteurs. Aux heretiques qui cherchaient a corrompre la foi chretienne, il opposait l’argument une «prescription » qu’il avait deja touche dans l’ Apologetique (ch. XLVII, 10); a toutes les Juifs jaloux, il montrait (Ad Judaeos) que l’integralite des nations sont appelees a toutes les bienfaits d’une loi nouvelle. En meme moment, le pretre de Carthage ecrivait une serie de traites Afin de l’instruction des fideles.

Saint Jerome l’appelle 1 homme erudit et ardent, « d’une nature apre et vehemente ». Et Dans les faits il discute avec une impetuosite fougueuse; il manie souvent | pvii l’ironie mordante; j’ai ete 1 batailleur autoritaire et intransigeant. Cela fut la cause de une chute.

La morale rigoureuse des montanistes le seduisit; il passa au montanisme. Apres avoir defendu l’Eglise, il se tourna contre cette dernii?re, parce qu’il J’ai trouvait trop indulgente, trop conciliatrice. Il etait de ceux qui vont toujours jusqu’au bout de leurs idees. J’ai rupture devint definitive en 213, dit saint Jerome, et desormais aucun des nombreux documents (il en est 31) n’est exempt d’erreurs. Le dernier de l’ensemble de ses ouvrages parait avoir ete le De Poenitentia, ecrit pour railler l’indulgence du pape Calliste (217-222) dans son edit via la penitence. Saint Augustin rapporte que Tertullien termine via se brouiller avec les montanistes et qu’il fonda la secte des tertullianistes. Saint Jerome nous apprend qu’il vecut jusqu’a un age tres avance ( usque ad decrepitam aetatem).

Comme caractere, Tertullien avait de belles qualites, celles qui font l’homme d’action, l’homme de combat; il avait une ame ardente et genereuse. Mais il poussait ses qualites jusqu’a l’exces : sa nature hautaine, indocile, intransigeante le perdit.

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